Fósiles huellas dejadas por un antiguo cocodrilo que «corrió como un avestruz»

Por Jonathan Amos

Los científicos se sorprendieron al descubrir que algunos cocodrilos antiguos podrían haberse movido sobre dos pies.

La evidencia proviene de huellas fósiles bellamente conservadas en Corea del Sur.

Casi un centenar de estas hendiduras de 18-24 cm de largo quedaron en lo que probablemente fueron los sedimentos fangosos que rodeaban un lago en el Cretácico temprano, hace 110-120 millones de años.

El equipo internacional detrás del descubrimiento dice que probablemente desafiará nuestra percepción de los cocodrilos.

«La gente tiende a pensar en los cocodrilos como animales que no hacen mucho; que simplemente descansan todo el día a orillas del Nilo o al lado de los ríos en Costa Rica. Nadie automáticamente piensa que me pregunto qué sería esta [criatura] como si fuera bípedo y pudiera correr como un avestruz o un T. rex «, dijo a BBC News Martin Lockley, profesor emérito de la Universidad de Colorado, EE. UU.

El estudio seguramente provocará un animado debate. No todos los investigadores necesariamente aceptarán la interpretación del equipo.

El profesor Lockley y sus colegas han asignado el nombre de Batrachopus grandis al animal que hizo las huellas, aunque todavía no se han descubierto restos físicos.

El reconocimiento de la existencia de la criatura se basa únicamente en las huellas fósiles. Estos se ven muy similares en forma, aunque mucho más grandes, a los fabricados por Batrachopus crocs que vivieron decenas de millones de años antes en el Jurásico. Excepto que esas bestias más viejas evidentemente eran cuadrúpedos: caminaban a cuatro patas.

Una interpretación bípeda para los nuevos fósiles de trazas coreanos es la única explicación, afirma el profesor Lockley.

«Podemos ver todos los dígitos, todas las crestas de la piel, como si te estuvieras mirando las manos», explicó. «Pusieron un pie delante del otro; podían pasar una prueba de sobriedad caminando en línea recta. Y no hay huellas delanteras».

La profundidad de las impresiones hechas por el talón también respalda la idea de una postura más erguida, dijo el líder del equipo, el profesor Kyung Soo Kim, de la Universidad Nacional de Educación de Chinju de Corea del Sur.

«Nuestras vías son muy angostas, más como un cocodrilo que se balancea sobre una cuerda floja», comentó.

«Cuando se combina con la falta de marcas de arrastre de cola, se hizo evidente que estas criaturas se movían bípeda.

«Se movían de la misma manera que muchos dinosaurios, pero las huellas no fueron creadas por dinosaurios. Los dinosaurios y sus descendientes de aves caminan de puntillas».

«Los cocodrilos caminan sobre sus pies dejando claras impresiones de tacón, como lo hacen los humanos».

Para el profesor Lockley, las nuevas impresiones también ayudan a reinterpretar una vía surcoreana que él y otros colegas describieron hace ocho años. En 2012, este grupo pensó que las versiones gigantes de los reptiles voladores conocidos como pterosaurios podrían haber dejado un conjunto de hendiduras menos bien definidas y ligeramente más jóvenes.

Se reconoce ampliamente que estos animales se arrastraron hacia adelante cuando estaban en el suelo con los pies y las manos, como un murciélago. Sin embargo, este camino enigmático se veía bípedo, tal vez la consecuencia de un pterosaurio que vadea a través del agua con solo sus pies en contacto con el sedimento.

El profesor Lockley ahora cree que esta vía también fue muy probablemente un Batrachopus bípedo .

El profesor Phil Manning de la Universidad de Manchester, Reino Unido, no formó parte del equipo de descubrimiento. Como especialista en vías fósiles, describió las impresiones como «muy interesantes» y agradeció su publicación para comenzar una discusión, pero dudó de la interpretación.

«Para mí, las pistas simplemente no se ajustan a la geometría general de un cocodrilo y lo que es capaz de producir», dijo a BBC News.

«Mire cualquier video de cocodrilos vivos y la rotación de sus pies cuando están galopando: es hacia afuera, no hacia adentro, hacia la línea media de la pista. Solo por su orientación, me parece más una especie de dinosaurio. . Pero si se trata de un cocodrilo, desafortunadamente, simplemente no tenemos los huesos fósiles para contarnos «.

 

Referencias:

Amos, J. (2020). «Fósiles huellas dejadas por un antiguo cocodrilo que «corrió como un avestruz»». 15 de junio de 2020, de BBC Sitio web: https://www.bbc.com/news/science-environment-53011567

 

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