Marte: resplandor verde detectado en el planeta rojo

Por Jonathan Amos

Los científicos han identificado una luz verde en la atmósfera de Marte.

Los astronautas a veces ven un brillo similar en la estación espacial cuando miran la extremidad de la Tierra.

El brillo proviene de los átomos de oxígeno cuando son excitados por la luz solar.

Se ha predicho que el fenómeno ocurrirá en otros planetas, pero el Orbitador de gases de rastreo (TGO), un satélite conjunto europeo-ruso en Marte, es el primero en hacer la observación más allá de la Tierra.

«Es un buen resultado», dijo el Dr. Manish Patel de la Universidad Abierta del Reino Unido.

«Nunca planearías una misión para ir a buscar este tipo de cosas. Hoy, tenemos que ser muy claros acerca de la ciencia que vamos a hacer antes de llegar a Marte. Pero al llegar allí, pensamos, ‘bueno , echemos un vistazo «. Y funcionó».

Para ser claros, esto es diferente a las auroras clásicas como las Luces del Norte y del Sur.

Estas emisiones son consecuencia de colisiones entre moléculas atmosféricas y partículas cargadas que se alejan rápidamente del Sol. En la Tierra, este tipo de interacción está fuertemente influenciada por el fuerte campo magnético de nuestro planeta, que arrastra esas partículas hacia los polos.

Aurora no está enfocada de la misma manera en Marte porque este mundo no tiene un campo magnético global, pero tales emisiones existen y ya se han observado.

El brillo verde visto por los astronautas en el borde de la Tierra, y ahora por el TGO en Marte, tiene un origen separado. Es la luz del sol la que hace el trabajo. Los átomos de oxígeno se elevan a un nivel de energía más alto y cuando vuelven a su estado de reposo, producen la emisión verde reveladora.

La Tierra tiene abundante oxígeno en su atmósfera. Pero en Marte está presente en gran medida solo como un producto de descomposición del dióxido de carbono. La luz del sol liberará uno de los átomos de oxígeno en CO2, y es la transición de este átomo que brilla intensamente verde en el planeta rojo.

El TGO detecta el oxígeno excitado no con una cámara de imágenes (por lo tanto, no hay imágenes bonitas) sino con su paquete de espectrómetro Nomad. Este instrumento ve el oxígeno a altitudes muy particulares.

En un artículo publicado en la revista Nature Astronomy , estas altitudes están a 80 km y 120 km sobre la superficie. Las altitudes precisas dependen de la presión de CO2.

«Y al observar las altitudes de dónde está esta emisión, en realidad se puede saber el grosor de la atmósfera y cómo varía», explicó el Dr. Patel.

«Entonces, si siguieras observando este fenómeno, podrías ver cómo cambia la altura de la atmósfera, algo que hace, por ejemplo, cuando se calienta durante las tormentas de polvo. Este es un problema que enfrentamos cuando intentamos aterrizar en Marte porque Nunca estamos seguros de cuán espesa será la atmósfera cuando la atravesamos para llegar a la superficie «.

Teóricamente, por lo tanto, podría usar observaciones del resplandor verde para ayudar a informar a los modelos que guían la entrada, el descenso y el aterrizaje de las sondas de Marte.

El resplandor en Marte fue detectado por el instrumento Nomad del TGO, dirigido por el Real Instituto Belga de Aeronáutica Espacial (IASB-BIRA). El Dr. Patel es el investigador co-principal del espectrómetro ultravioleta y visible de Nomad.

 

Referencia:
Amos, J. (2020). «Marte: resplandor verde detectado en el planeta rojo». 15 de junio de 2020, de BBC Sitio web: https://www.bbc.com/news/science-environment-53057055

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